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12·01·2019 Nº 417
Por qué invertir en genética de Alfalfa
Ing. Agr. Esteban Alessandri
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El cultivo de alfalfa es uno de los más importantes cultivos a nivel nacional, con una superficie estimada de entre 3,5 y 4 millones de hectáreas, aunque no hay estadísticas precisas. Su forraje es un recurso fundamental para la producción ganadera, tanto de leche como de carne, pudiendo utilizarse en pastoreo directo o diferido a través de diferentes procesos de conservación que involucran la henificación, el henolaje y el silaje, entro otros.

Por ser un recurso forrajero de excelente calidad, es altamente demandado por productores que buscan alimento con una muy buena relación precio/calidad. Sin embargo no toda alfalfa es igual. Hoy en día, el mercado de alfalfa tiene una amplia oferta de variedades que difieren tanto en sus características productivas como en el precio de la semilla.

Por esta razón, las empresas de semillas forrajeras invierten mucho dinero en generar nuevas y mejores variedades que se adapten a las necesidades de los productores. Pero, antes de empezar a hablar de genética, es importante marcar en qué puntos hay que hacer foco para diferenciar entre variedades de alfalfa.

Grupo de Latencia

Existe, en el mercado de alfalfa, la idea que las variedades de mayor grupo de latencia (es decir, con menor grado de reposo invernal) tienen mayor rendimiento que las de menor grupo de latencia. En principio esto es cierto para ciertas zonas del país, pero no es así para otras zonas. Basta ver los resultados de la red de ensayos de alfalfa del INTA, publicados en la revista Avances en Alfalfa (Figura 1).
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Sin embargo, el rendimiento por sí sólo no alcanza para evaluar la conveniencia de sembrar un grupo de latencia determinado, sino que tiene que hay que anteponer el objetivo del lote a la decisión del grupo de latencia. Por lo general, una menor latencia está relacionada con una mayor producción (el grupo de latencia explica el 74% del aumento del rendimiento) y con una disminución de la calidad (el grupo de latencia explica casi un 93% de la disminución de la calidad del forraje), como se observa en la Figura 2.

Esto se explica por la tasa de desarrollo de las plantas de las variedades pertenecientes a los diferentes grupos. Se observa que las variedades de grupo de latencia 6 tienen un desarrollo más lento que las variedades de grupo 9. Esto está relacionado con la acumulación de forraje y con la lignificación de ese forraje. Por lo tanto, variedades de grupo 6 acumularán mayor cantidad de forraje por corte y mantendrán una mejor calidad en el tiempo que las de grupo 9. Sin embargo, la cantidad de cortes en las variedades de mayor latencia será menor que en variedades de menor latencia.

En función a lo anterior, y retomando el tema de los objetivos de producción, variedades de grupo 9 se adaptan mejor a planteos bajo pastoreo y de rotación rápida con un menor volumen de bocado; y variedades de grupo 6 tienen una mejor performance en lotes destinados para reservas, ya que acumulan mayor cantidad de forraje, sin perder calidad y se realizarán menos cortes en el año, diluyendo el costo de confección de reservas.
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Adaptación local

Todo programa de mejoramiento que busque excelencia en sus productos, tiene que tener un fuerte componente de selección local. Esto significa realizar trabajos de evaluación y selección de plantas que luego serán parentales de las nuevas variedades comerciales.

La selección local se expresa en muchos aspectos, pero los más importantes son rendimiento, sanidad y persistencia. Se observa que las variedades que no atravesaron ciclos de evaluación y selección en el ambiente donde se van a comercializar, rinden menos y tienen serios problemas sanitarios y de persistencia (Figura 3).
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